Siena

Monte Oliveto Maggiore: the abbey born in a dream

Monte Oliveto Maggiore

The abbey born in a dream

Monte Oliveto Maggiore is an abbey immersed in a forest composed of cypresses, pines and olive trees.  In other words: a true oasis in the wild and lonely landscape of the Sienese Crete.

Particularly, it was the isolation of this place that attracted the old nobleman Giovanni dei Tolomei. He and two of his  close friends  were in search of a more austere and ascetic life and the place was perfect for them.

The church was built later, as a result of Giovanni’s vision.

Indeed he had a dream about a long silver ladder rising to the sky as monks dressed in white were running up the steps, helped by angels.

Today the complex is a wonderful example of “artistic beauty and spiritual serenity”.

Although the monks’ daily routine is still strictly structured,  it is always possible to visit the beautiful central Cloister. Here we will admire the most beautiful Italian cycle of scenes from the Life St. Benedict, frescoed by Luca Signorelli and  Sodoma.

San Benedetto smaschera i monaci che avevano mangiato fuori. Senz'altro l'affresco più riuscito, completamente autografo, di Luca Signorelli
Luca Signorelli: la grazia e la dinamicità dei suoi corpi perfettamente evidenti in questo episodio della vita di San Benedetto. Un bellissimo brano di bravura, la donna sull'estrema destra che versa il vino nel bicchiere.
Storie di San Benedetto: come il demonio rompe la campanella. Il Sodoma.
Sodoma viene chiamato a completare il ciclo nel 1505. Si rileverà molto attento alle descrizioni naturalistiche dei paesaggi in cui le scene sono inserite. In questo caso particolare le pieghe del mantello di San Benedetto riflettono la conformazione delle rocce retrostanti. Il serpente che striscia può simboleggiare le ultime tentazioni dell'uomo che abbraccia la fede. Immancabile la presenza del tasso, uno degli animali preferiti dal pittore.

Inside the church, we will finally find the magnificent choir carved and inlaid by friar Giovanni da Verona and its “badalone” (lectern) with the peculiar tiger cat.

Least but not last, a must see: the sixteenth-century library.

Unfortunately, the whole library heritage has been dispersed by being split up among public and private libraries around the world.

Veduta Abbazia di Monte Oliveto.
Così come si presenta adesso, l'abbazia di Monte Oliveto è frutto dei numerosi rifacimenti avvenuti nel corso dei secoli. La prima pietra fu posa in opera nel 1319. A fine Trecento venne cominciata la costruzione del torrione presente all'entrata, per la difesa contro le scorrerie saracene, mentre alla prima metà del XV secolo risale la Chiesa e il refettorio.

POSSIBLE EXTENSIONS

  • An additional visit to the hamlet of Asciano
  • Try also my easy trekking in the surroundings

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